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Harvest Hosts, la startup qui aide les agriculteurs à gagner de l'argent sur leurs terres de manière innovante

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Harvest Hosts donne aux camping-caristes un accès illimité à des séjours dans des fermes et des vignobles à travers les États-Unis. En échange, ils dépensent beaucoup d’argent en objets, souvenirs et autres produits.

[Photo: Jimmy Conover / Unsplash]

Après que Joel Holland a quitté son poste de PDG de sa société d’images de stock en 2016, on peut dire qu’il était épuisé. 

La société Storyblocks, basée à Arlington, en Virginie, qu’il a fondée en 2009, a figuré sur la liste d’Inc. des entreprises à la croissance la plus rapide aux États-Unis sept années de suite, et il cherchait une pause. Alors, il a quitté la ville. 

En 2018, lui et sa femme – avec leurs deux chats et leurs furets – ont sauté dans un camping-car et ont passé plusieurs mois à parcourir les 48 États inférieurs, passant une nuit ou deux à la fois au milieu de terres agricoles ou d’autres terrains panoramiques privés, proposé via une application appelée Harvest Hosts.

Lors d’un de leurs premiers séjours, le couple a passé la nuit dans une ferme du Kansas tenue par trois religieuses octogénaires. “Je suis complètement tombé amoureux du concept”, déclare Holland. “Vous pouvez séjourner dans ces endroits vraiment incroyables comme les vignobles et les fermes, rencontrer les propriétaires, goûter les produits. C’est une expérience tellement unique.” Il était accro.

En 2018, les Hollands ont racheté l’entreprise alors âgée de neuf ans pour une somme non divulguée de Don et Kim Greene, qui ont fondé l’entreprise en 2009 en tant que projet passionné. 

Lorsque Holland s’est impliqué, il a recruté du personnel et dépensé de l’argent en publicité et en promotion. Les ventes ont commencé à décoller. 

Au moment de la vente, Harvest Hosts comptait 600 emplacements et environ 6 000 membres. Aujourd’hui, il y a environ 2 286 emplacements disponibles aux États-Unis et plus de 180 000 membres. 

Les réservations d’adhésion pour Harvest Hosts en janvier et février 2021 ont augmenté de 400% par rapport à l’année précédente et mars de 700 %.

La pandémie a également contribué à stimuler la croissance de la société de réservation de camping-cars. Plusieurs entreprises, dont Hipcamp et Tentrr, qui proposent de connecter les voyageurs à des vacances sécurisées contre Covid, ont signalé une augmentation continue des réservations, même si les taux de vaccination augmentent aux États-Unis

En mars de cette année, Harvest Hosts a levé 37 millions de dollars auprès de Stripes, une société de capital de croissance basée à New York. Holland prévoit d’utiliser l’argent pour aider à stimuler l’expansion continue de l’entreprise et faire face à une forte augmentation de la demande alors que les voyages intérieurs (au pays) continuent d’augmenter en raison de la pandémie.

« Dans le cadre de nos recherches, nous avons interrogé des milliers de membres et des dizaines d’hôtes pour en savoir plus sur leurs expériences, et les commentaires ont été extrêmement positifs de la part des membres et des hôtes.

La beauté de Harvest Hosts, dit Carey, réside dans le modèle économique de l’entreprise. Au lieu de payer par nuit, comme on pourrait le faire dans un camping ou sur Airbnb, les voyageurs qui s’inscrivent à Harvest Hosts paient une cotisation annuelle de 99 $. 

Les hôtes eux-mêmes gagnent de l’argent lorsque les voyageurs dépensent de l’argent sur place, par exemple dans des magasins de ferme ou des établissements vinicoles. 

Les entreprises ne bénéficient pas d’une réduction des frais d’adhésion. 

Mais Holland dit que la société encourage fortement ses membres à acheter des produits auprès des entreprises qui les hébergent. 

En moyenne, les visiteurs individuels dépensent 13 000 $ par an dans les lieux où ils séjournent ; les membres ont dépensé plus de 25 millions de dollars au total dans les petites entreprises qu’ils ont visitées en 2020.

Richard Gyuro, propriétaire d’Alpacas à Lone Ranch, une ferme d’alpagas à Sams Valley, dans l’Oregon, et hôte de Harvest Hosts depuis septembre 2020, affirme l’augmentation des ventes. 

La plupart des clients dépensent environ 100 $ dans le magasin de la ferme, qui vend des produits liés à l’alpaga tels que des chaussettes et du fil. “Nous avons dû bloquer des dates pour que les gens restent, car si nous ne le faisions pas, nous aurions probablement des gens ici pratiquement tous les jours”, explique Gyuro.

Bien que Harvest Hosts ne soit pas la seule entreprise à aider les particuliers à louer des terres aux vacanciers, Holland est convaincu que c’est la meilleure pour les hôtes. Le modèle d’adhésion à faible coût, dit-il, permet aux campeurs d’acheter davantage auprès des entreprises où ils séjournent. Alors que Hipcamp et Tentrr gagnent en grande partie de l’argent sur les frais facturés chaque nuit.

Thee Draper Village, un ensemble d’entreprises, qui comprend un café, un jardin de thé, un commerce, un marché et un espace événementiel à Draper, en Virginie, espère que sa poussée touristique survivra après la pandémie. La petite ville d’environ 300 habitants a connu une augmentation des voyages l’année dernière.

“Nous sommes dans une région très pauvre et isolée, et Harvest Hosts nous a offert l’opportunité d’amener des gens ici et d’ajouter plus d’emplois dans la région”, a déclaré Kate Nipper, directrice du marketing pour Thee Draper Village. “Je crois fermement que je vis dans l’un des plus beaux endroits des États-Unis, et les gens commencent enfin à le voir pour la première fois.”

La société ne communique pas d’informations sur ses revenus, mais elle pourrait générer jusqu’à 17,8 millions de dollars par an à partir des seuls frais d’adhésion.

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